ConCierta Ciencia: resumen periódico

Resumen de todas las noticias en tecnología y las diversas ciencias, de aquí y allá.

1º INVESTIGACIÓN que se hará en Uruguay sobre la marihuana y la salud. 
• La genética se encargará de caracterizar la planta,
• la química determinará los componentes que tiene,
• la biofísica abordará las posibles propiedades protectoras del producto respecto a potenciales daños,
• la fisiología será capaz de describir los efectos de los subtipos de marihuana que se analicen.
Tarde, pero esperamos que la cadena siga y surjan más eslabones. Quizás aparezcan interesados en aplicar los conocimientos para la medicina asistencial, o en producir fármacos en base a cannabis orientados en los hallazgos previos.

EL CEREBRO DE UN ARACNOFÓBICO eligió el doble de veces la imagen de la araña comparado al cerebro de una persona que no les tiene miedo a estos animales. En el transcurso del experimento… leer+

Una foto de Graciela Slekis Riffel..

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Impresoras 3D construyen casas de varios pisos que revolucionan la industria
Google Glass: un bombero desarrolla apps que facilitan labores de rescate
  • Preocupa manipulación de los virus en los laboratorios de la Regional Norte de la Udelar
Funcionarios del sindicato de la Universidad de la República cuestionan la manipulación de virus que se hace en los laboratorios de la Regional Norte.

Los funcionarios indicaron que los laboratorios que funcionan en la planta baja de la casa de estudios se manipulan todo tipo de virus, que se mantienen congelados, pero que en caso que haya una fuga el peligro se expande a los más de cinco mil estudiantes que concurren anualmente a la Regional.

Miguel Fiordelmondo, funcionario de la institución, dijo que por ejemplo se trabaja con carbunclo y es un virus muy infeccioso.

Plantea que si bien hasta el momento no ha sucedido nada, la manipulación de estos gérmenes es una preocupación latente.

La instalación de los nuevos laboratorios prevé, entre otras cosas, una mayor seguridad en el trabajo de investigación que conllevó un largo proceso que requirió del asesoramiento externo, bien a través de la consulta con especialistas extranjeros, bien a partir de visitas realizadas a laboratorios de la región, Francia y Alemania.

La Regional Norte ha señalado que el laboratorio, que manipulará virus y bacterias vivas, posibilitará la investigación sobre temas de salud humana, animal y vegetal, redundando así en un beneficio extensible a todo el país, no sólo a nivel universitario.

Si bien todavía se espera la firma de los convenios correspondientes, el objetivo es trabajar en forma conjunta con otras instituciones. Entre ellas, se menciona al Ministerio de Ganadería, Agricultura y Pesca (MGAP), Instituto Nacional de Investigación Agropecuaria (INIA), Administración de los Servicios de Salud del Estado (ASSE) y Ministerio de Salud Pública (MSP), entre otras.

Se sostiene que un laboratorio de estas características tiene suma importancia para el litoral uruguayo, zona donde históricamente se ha registrado el ingreso de distintos virus al país, tal el caso de Fiebre Amarilla, West Nile o Encefalitis de San Luis; y donde actualmente existe, incluso, una alerta de ingreso de Dengue.

EL ISABELINO SE DEFIENDE: El director del Laboratorio de Virología Molecular de la Regional Norte de la Universidad de la República, Dr. Rodney Colina,señaló que ninguno de los virus que se investigan en el Laboratorio «generan o representan riesgo sanitario para los funcionarios del laboratorio u otros funcionarios docentes o no docentes de la Udelar, y es absolutamente equivocado que representen riesgo alguno para los estudiantes que diariamente concurren a Regional Norte, o para la población».

Colina indicó que «todo el personal posee formación de grado, es decir son biólogos o bioquímicos y están correctamente entrenados para trabajar en el laboratorio», y que este «posee todas las condiciones necesarias de bioseguridad nivel 2, por lo cual todas las muestras que allí se procesan se hacen en condiciones de absoluta bioseguridad, al igual que en otros laboratorios de investigación en virología en la región y el mundo».

Además, trabaja «conjuntamente con el Sistema de Gestión de Desechos del Hospital Regional de Salto, por medio del cual se eliminan todos los desechos que son previamente descontaminados en el laboratorio».

Colina afirmó que la información brindada este miércoles por el funcionario no docente de la Universidad de la República,
Miguel Fiordelmondo al Diario Cambio de Salto, es absolutamente errónea y las tipificó de “infelices y desafortunadas respecto a supuestos riesgos sanitarios provocados por las investigaciones que se vienen realizando con virus en Regional Norte-Udelar, en la ciudad de Salto”.

“El Laboratorio de Virología Molecular, fundado en 2010, y del cual soy responsable, trabaja investigando virus que producen diarreas en niños desde hace 2 años en conjunto con el Centro Médico de Salto, y también su diseminación en el ambiente, y el impacto social que éstos virus tienen en las poblaciones más desprotegidas. El laboratorio también trabaja investigando virus vegetales (en los cítricos) que causan importantes pérdidas económicas en nuestros productores de esos frutos, y lo cual impacta directamente a nivel social y económico”, agregó el especialista.

“Ninguno de éstos virus generan o representan riesgo sanitario para: los funcionarios del laboratorio, u otros funcionarios docentes o no docentes de la Udelar y es absolutamente equivocado que representen riesgo alguno para los estudiantes que diariamente concurren a Regional Norte, o para la población”.

Además aclaró que el laboratorio “no trabajó, no trabaja, ni trabajará con Carbunclo, segundo aclarar que el Carbunclo no es un virus es una bacteria, y el laboratorio de Virología trabaja en Virología”

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Tecnología y vida cotidiana modelo 2014

BIOMETRIA, DINERO VIRTUAL Y MEDICIONES DE LA SALUD EN TIEMPO REAL

El reemplazo de la contraseña por la huella dactilar, la medición constante de los datos vitales del cuerpo o las nubes privadas para almacenamiento de datos se encuentran entre las principales tendencias tecnológicas del año.

La contraseña es el cuerpo; el smartphone, la máquina. Este año va a suponer la explosión, por fin, de la biometría en los aparatos de consumo, y la continuación, aún más, del teléfono móvil como aparato-computadora para todo (y para todos). Laboratorios y áreas de investigación de Juniper, Ericsson, Gartner, Cisco o IBM, entre otras grandes empresas, lanzan sus pronósticos y tendencias para 2014 que, más que futurología, describen avances sobre lo que ya existe.

– Contraseñas humanas. Será la tendencia del año. Una vez más se le deberá a Apple la valentía (aunque no el invento) de aplicar la biometría (en su caso la huella dactilar) para bloquear y desbloquear su móvil iPhone 5S y para realizar compras. El paso va a ser seguido por otros fabricantes de móviles (Samsung ya lo ha anunciado), pero también se incorporará a otros aparatos y servicios.

Apple ha ido por libre, mientras empresas de la competencia apoyan la FIDO Alliance para la elaboración de unos estándares industriales aplicables a diferentes aparatos y marcas. Tantos años viéndolo en el cine, por fin será el año de la biometría para abrir móviles, puertas, ordenadores, coches. Según Ericsson Consumer Lab, al 52 por ciento de los dueños de un smartphone le gustaría aplicar su huella dactilar en lugar de una contraseña y el 48 por ciento se muestra interesado por el reconocimiento ocular para abrir su pantalla. El 74 por ciento cree que los smartphones biométricos se convertirán en tendencia este año. Adiós a las contraseñas de números y letras, bienvenido el dedo, el ojo o la voz.

– Dinero más invisible. Tampoco es nada nuevo, pero solo este tema podría quitarle el protagonismo del año a la contraseña humana. El bitcoin, la moneda virtual, ha ocupado y preocupado a las autoridades monetarias; en parte por el riesgo que entraña, en parte porque se les acabaría su negocio. Pero es solo una parte de los movimientos para acabar con el dinero de mano en mano. La pobreza empieza cuando hay que pasarse un día andando para llegar a un banco y cobrar el peso ganado el día anterior. Gracias a aplicaciones móviles como el Mpesa de Vodafone (que no necesita Internet) eso se está acabando en Africa, donde la penetración del móvil es del 80 por ciento, aunque solo el 11 por ciento sea 3G.

Pero en el mundo desarrollado, Apple, Google, Amazon, Paypal se mueven con iniciativas que, más pronto que tarde, chocarán con los intereses bancarios y sus comisiones. Cualquiera de las antes nombradas tienen ya poder y confianza como para refrendar pagos.

– Mediometría del cuerpo, en la salud y en el ejercicio. Los wearables, los accesorios para el cuerpo, de las gafas al reloj o las pulseras, son para algo más que para conectarse a Internet y recibir tuits. Juniper pronostica que será el año de los wearables resistentes al agua, pero también el de la medición continua de las constantes vitales del cuerpo, y no solo para el ejercicio físico. También aumentarán los parámetros medibles que se podrán cruzar, se hablarán, con el seguimiento de dietas o las prescripciones médicas.

Los wearables serán más y más promiscuos en camino hacia la ubicuidad universal. Según Gartner, en siete años va a haber 26.000 millones de aparatos conectados a Internet (al margen de smartphones y ordenadores) cuando en 2009 no pasaban de 900 millones. De esa marabunta de sensores, un 15 por ciento se dedicarán a la medición permanente del cuerpo, es decir, de la salud en tiempo real gracias a que los costes han bajado drásticamente. Sensores como los de MC10 se emplearán para controlar la temperatura de los bebés con la misma sencillez con que ahora se coloca una tirita.

Para el año 2016, en torno del 60 por ciento de los propietarios de smartphones confía, según Ericsson, en que los sensores serán utilizados en todos los ámbitos de la vida, desde la sanidad al transporte público, los coches, las casas o las oficinas.

– Más rápido, pero sólo algunos. Las conexiones 4G se doblarán en 2014, según predice Juniper. Aun así, la penetración mundial será ridícula (1,77 por ciento). Pero en Corea del Sur alcanzará a más de la mitad de las líneas, seguido de Singapur y Japón. Después Estados Unidos, Australia y Canadá, con penetraciones en torno del 20 por ciento. Este año se acabará con 188 millones de líneas, pero en 2018 se acercarán a los 2000 millones de líneas. España va con retraso, pese a un parque modernísimo de smartphones que permitirían las conexiones ultrarrápidas. Planes agresivos de las operadoras darán algo de impulso al 4G.

– Nubes privadas. Ni pc ni memorias USB, la principal fuente de archivo de las personas va a ser la nube, privada o no. La necesidad de la nube llega naturalmente, una vez que la gente se acostumbra a estar conectada en cualquier lugar a Internet desde cualquier aparato y a cualquier hora. Solo la nube le da esa agilidad de funcionamiento en el ocio o en la oficina. A la vez que permite el trabajo en equipo. Otra vez, Amazon, Apple, Microsoft o Google tienen mucho trabajo hecho, pero nacen nuevos sitios, como Pogoplug, con más de un millón de nubes personales, o de BitTorrent Sync, que evoluciona de programa de intercambio de archivos a la nube.

* De El País de Madrid. 


Enojado por la decisión del gobierno indio de no otorgarle protección a la patente del Nexavar, un medicamento para tratar cánceres de hígado y riñón, y en medio de la discusión con los funcionarios, un ejecutivo de Bayer, Marijn Dekkers, …Ver más

Fundación Courage. Informate aquí.

De nuestro mundo, nuestro hogar.

“EL CAMBIO CLIMÁTICO NOS AFECTA A TODOS & LAS CONSECUENCIAS LAS PAGARÁN LOS MAS POBRES”:  En la actualidad el 85% de la población mundial vive en las zonas más secas del planeta, 783 millones de personas no tienen acceso a agua potable y 2,500 millones no cuentan con saneamiento adecuado de servicios. Los efectos en el presente, producen crisis de alimentos, crisis sanitarias, crisis humanitarias; también mortandad y conflictos armados. Pero en un futuro no muy lejano, el costo “humano del cambio climático” afectará seriamente a los que tienen menos capacidad de adaptación, en consecuencia el cambio climático afectará a los más vulnerables, a los más pobres. El aceleramiento de la temperatura puede causar estragos, sumado al “factor agua”, donde la escasez genera posibles conflictos. El actual sistema de gobernanza mundial no genera respuestas adecuadas para afrontar los desafíos del cambio climático. Los principios del multilateralismo, son la única clave para encarar cambios con mayor eficacia frente a las problemáticas que se avecinan. Informe, que sucede si la temperatura del planeta sube solo cuatro grados
2013 fue el séptimo año más cálido en el planeta desde 1880, afirma la NASA
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“UNASUR & RECURSOS NATURALES” “Los países de Sudamérica poseen una de las mayores reservas minerales del planeta: un 65% de las reservas mundiales de litio, un 42% de plata, un 38% de cobre, un 33% de estaño, un 21% de hierro, un 18% de bauxita y un 14% de níquel. Se estima que el potencial minero es aún mayor ya que la información geológica disponible es parcial. También son importantes sus reservas petroleras. La región posee además alrededor de un 30% del total de los recursos hídricos renovables del mundo, lo que corresponde a más del 70% del agua del continente americano”. Así lo determina el informe de CEPAL “Recursos Naturales UNASUR & Situación y tendencias para una agenda de desarrollo regional”. Además de este estratégico capital, Sudamérica posee otro gran valor: es un territorio de paz. Sin embargo, hay conflictos socio-ambientales y la región enfrenta retos y tensiones en relación con el manejo y aprovechamiento de los recursos naturales. Recomendamos, paper de CEPAL para comprender las dimensiones del factor geopolítico de los recursos naturales y las perspectivas en Sudamérica. Acceso: http://www.eclac.org/publicaciones/xml/3/49893/RecursosNaturalesUNASUR.pdf

NO CREA QUE FALTA TANTO… vivirá “estrés de agua” el 50% de la población mundial para el 2030. El cambio climático, el uso de los suelos, la industrialización y la polución y el mal manejo de los ecosistemas acuáticos tienen a los sistemas hídricos bajo presión.

Docentes destacables. 

FLAVIO DANESSE:
sus estudiantes, adolescentes uruguayos, destacan mundialmente.Danesse destacó las ganas de aprender de estos adolescentes y la necesidad de crear un espacio para que tuvieran la oportunidad de hacerlo.
Sus alumnos:
IGNACIO RODRÍGUEZ: Tiene 14 años y deslumbra a Google. es el ganador del concurso de programación anual Google Code-in 2013. Ignacio contó que su primer contacto con una computadora y con Internet fue en 5to de primaria con el Plan Ceibal.
AGUSTÍN ZUBIAGA: un joven uruguayo de 15 años que estudió en la UTU de Rafael Perazza, en San José. Hijo de una profesora de informática, comenzó a programar a los 12 años y a su joven edad se convirtió en desarrollador de Sugar Labs, una organización que produce software para el entorno gráfico de las XO. Leer+ https://www.facebook.com/groups/electronicauruguay/permalink/585098904903003/


  • Eugène-Emmanuel Viollet-le-Duc fue un arquitecto, arqueólogo y escritor francés. Famoso por sus “restauraciones” interpretativas de edificios medievales, fue un importante arquitecto del renacer gótico. Wikipedia
  • Fecha de nacimiento: 27 de enero de 1814, París, Francia
  • Fecha de la muerte: 17 de septiembre de 1879, Lausana, Suiza
De acá no más.

VISITANTES MÁS MOLESTOS DEL VERANO: “AGUAVIVAS”
-“El cambio climático está influenciando los océanos en una forma positiva para los organismos gelatinosos”, explicó Gabriela Failla, investigadora del Laboratorio de Invertebrados de la Facultad de Ciencias de la Universidad de la República. El aumento de la temperatura del agua favorece la reproducción de las aguavivas y la llegada a costas uruguayas de especies de lugares cálidos, inclusive de algunas sumamente tóxicas. En el gobierno existe preocupación por el efecto negativo que su presencia puede tener en el turismo. El riesgo que no se quiere correr es la clausura de playas como sucede en España y Australia. En España, por ejemplo, se ha intentado sin éxito colocar mallas para detenerlas. -GUARDAVIDAS EN GUARDIA.-Failla le ha dedicado más de 20 años de trabajo a la fauna del zooplancton gelatinoso en la costa de Uruguay. En los últimos tres ha capacitado a guardavidas para que participen del relevamiento de especies.
El objetivo de la llamada Red de Avistamiento de Medusas es determinar la asociación entre la aparición de aguavivas y los factores ambientales. Así, guardavidas de Rocha, Maldonado, Canelones, Montevideo y San José registran diariamente el tipo de animal, la temperatura del agua, la turbiedad, si el mar estuvo movido o si pasó un temporal. Este año se empezó a anotar las picaduras de bañistas. Pero también alertan cuando sucede algo fuera de la común.
Una vez que se cuente con toda la información, se podrá determinar cuánto ha variado la población de los visitantes más molestos del verano. La tendencia es que van en aumento y que, más tarde o temprano, se tendrá que aprender a “convivir” con ellos. “Comerlas es una manera de combatirlas. En China hay frigoríficos que las procesan y en Argentina las venden en sachet. Si ya están ahí, van a llegar en cualquier momento”, relató Failla. Las medusas consumen grandes cantidades de huevos y larvas de peces, crustáceos y peces pequeños. Esto genera pérdidas económicas en las pesquerías. No obstante, el hombre está pescando mucho más de lo que debería en ciertos ecosistemas. Al sacar a un competidor del mar, las aguavivas tienen más alimento disponible. La regla es simple: comen más, crecen más, se reproducen más. Al mismo tiempo, las construcciones del hombre cercanas a la orilla les ofrecen una superficie dura en la que sujetar sus larvas.
Esa picadura veraniega.- A Failla le preocupa la aparición de las cubomedusas. Las del género Tamoya son típicas del norte brasilero pero cada vez viajan más al sur empujadas por las corrientes cálidas. “Es un factor un tanto peligroso”, afirmó. Su apodo lo explica: se las conoce como las “avispas de mar”.En 2013 se registraron ejemplares en el puerto de Punta del Este , La Barra y La Pedrera y La Esmeralda, sin incidentes. Todavía no han aparecido este año. “Parece que no ingresan más (adentro) en el Río de la Plata. Son organismos que no son costeros; eso quiere decir que en altamar hay muchos más”, explicó. Su particularidad es que su veneno es neurotóxico; afecta el sistema nervioso, el corazón y la vascularidad pulmonar y sistémica. No obstante, la especie que llega a la costa uruguaya no tiene la misma virulencia de la que azota a los bañistas australianos donde se registran varias muertes cada año. La responsable de la mala fama de las aguavivas es una célula llamada cnidocito que contiene una cápsula esférica con la sustancia tóxica y un filamento enrollado en su interior. Estas microscópicas cápsulas se concentran, principalmente, en los tentáculos. Un leve roce basta para que se desenrolle el filamento, salga de la cubierta, y se clave en la presa como un arpón.
Las aguavivas más comunes en Uruguay son la Chysaoralactea, de toxicidad moderada a elevada, y la Lychnoriza lucerna, de toxicidad moderada. La semana pasada, por ejemplo, molestaron a los turistas en Playa Mansa de Punta del Este y en La Pedrera; y este año han sido vistas hasta en El Pinar.
En cuestión de picaduras, los niños y los ancianos son los más vulnerables. El ardor reporta un sufrimiento que, en la mayoría de los casos, se parece a una quemadura; pero puede agravarse si ocurre en el rostro o en los ojos. La exposición prolongada al sol incrementa la sensibilidad. Si la persona es alérgica puede padecer vómitos y cefaleas. El remedio que recomendó Failla es la aplicación de vinagre.
Una que reaparece, en especial después de las tormentas, es la Fragata portuguesa (Physaliaphysalis), la que posee la toxina más poderosa dentro de los gelatinosos más comunes de la costa uruguaya. Aunque no lo parezca, no es estrictamente una medusa, sino que está formada por organismos coloniales que flotan en la superficie del agua. En 2009, la sequía provocada por el fenómeno de La Niña y un ingreso de agua salada y cálida procedente de Brasil provocaron su presencia masiva en las playas del este e, incluso, de Montevideo.-RECIÉN LLEGADOS.- La novedad de este verano es la aparición de las Aequoreasp., más conocidas como medusas de cristal, en playas de Maldonado y Rocha, una especie poco frecuente por esos lados. “Son como un disco transparente”, ilustró la bióloga. Éstas existen en casi todos los océanos y son habituales de Argentina y Brasil pero, en general, no se adentran en el Río de la Plata. Lo bueno es que son visitantes inofensivos; tanto que se usan en medicina como biomarcadores en el seguimiento de metástasis de las células tumorales. También llegaron otros organismos gelatinosos “que hacía rato que no aparecían”.- (El Observador)

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  • LOS HUEVOS DE LA LISTERIA

Las listerias son un grupo de bacterias, comunes en suelos y aguas que pueden contaminar alimentos provocando intoxicaciones alimentarias. Hoy nos hemos enterado de que recientemente una persona ha sido infectada por dicha bacteria en un restaurante de la localidad de Aranda de Duero (Burgos):

Los huevos de la Listeria

Lo llamativo de esta triste noticia recogida por ”El Occidental” es su redacción:

“Esta listeria pasa a un órgano vivo en forma de huevo y tras 48 horas de tomar contacto con el ser vivo evoluciona y empieza a desarrollarse.”

Referirse a los huevos de las bacterias da lugar a muchos chistes malos, incluso cuando se hace referencia a una forma de reproducción y/o transmisión. Listeria no posee mecanismos de resistencia (no esporula) y se reproduce por bipartición celular, no se la pueden considerar un ser ovíparo. Esta bacteria es capaz de formar biopelículas sobre los alimentos, en cuyo interior residen. Cuando ingerimos el alimento contaminado, la bacteria se disemina desde el alimento hasta el interior de las células del sistema digestivo, y desde allí a otros órganos. Sobre el término “evolución” en la misma frase no diré nada, pero tal y como está redactada da la impresión de que Listeria sería un organismo inofensivo en Tennessee, ya que allí la evolución está prohibida.

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EVIDENCIAS DEL AGUA PRIMITIVA

Opportunity: el agua (¿y la vida?) en el Marte primitivo

Los exploradores gemelos Spirit –que dejó de funcionar en 2010– y Opportunity –aún vivito y coleando– amartizaron hace una década, con diferencia de tres semanas, en dos puntos del Hemisferio Sur del planeta rojo. Dos sitios bien distintos, separados por unos 5 mil kilómetros: el cráter Gusev y la llanura de Meridiani Planum, respectivamente. Ambos aparatos forman parte del “Programa de Exploración de Marte” de la NASA, una aventura científica que comenzó hace ya medio siglo (sí, medio siglo) con la pionera sonda Mariner 4. Y cuyo protagonista más reciente y famoso es el súper rover Curiosity, que viene explorando el cráter Gale desde el mismo momento de su amartizaje, en agosto de 2012. Curiosity (de quien ya nos hemos ocupado más de una vez en estas mismas páginas) es una versión ampliada y mejorada de Spirit y Opportunity. Es más grande y complejo: mide 3 metros de largo y pesa 900 kilogramos, contra los dos metros y 180 kilogramos de los gemelos. Además cuenta con un set de instrumentos bastante superior. Sin embargo, y a pesar de algunos resultados bastante interesantes, Curiosity aún está lejos de empardar los abundantes y extraordinarios logros de sus ilustres antecesores. Claro, en comparación a ellos, la última maravilla de la NASA es casi un recién llegado a las tierras marcianas. Hay que darle tiempo.

Pero volvamos a lo que más nos interesa. Y también pongamos el asunto en un obligado contexto. Desde hace muchos años, el Programa de Exploración de Marte de la NASA tiene un slogan, tan breve como categórico: “Follow the Water”. Seguir el agua. Ir detrás de los rastros químicos, físicos y geológicos de toda esa agua líquida que Marte –hoy seco, helado y de-sértico– alguna vez supo tener: ríos, lagos y quizás, hasta un océano semiglobal. Esa es la premisa que orienta la proa de todas las misiones contemporáneas al planeta rojo, ya sean naves orbitadoras o aparatos de superficie. Y no sólo de la NASA sino también de la Agencia Espacial Europea (ESA), y otras agencias espaciales que, poco a poco, se van sumando a la aventura marciana. Una aventura que, en definitiva, intenta averiguar cómo era nuestro planeta hermano hace miles de millones de años. Cuán hospitalarios, o no, fueron los ambientes marcianos de antaño para la aparición y de-sarrollo de la vida. Y por supuesto: averiguar si realmente hubo vida. O si la hay ahora mismo (al menos, debajo de su superficie). El agua, es clave en todo este asunto. Y en ese sentido podemos decir que Spirit, y muy especialmente Opportunity, encontraron evidencias a favor de la existencia de agua líquida en el Marte primitivo. No una sino varias. Y muy sólidas.

LAS EVIDENCIAS DEL AGUA PRIMITIVA

A pesar de haber llegado primero, y de haber estudiado varias rocas (la primera llamada “Adirondack”, a días de su arribo, el 4 de enero de 2004), Spirit tardó muchos meses en hallar evidencias del agua primitiva. A su compañero, en cambio, le fue mucho mejor. Ya desde el comienzo, Opportunity tuvo la suerte de amartizar dentro de un pequeño cráter (llamado “Eagle”, ver nota principal), y a metros de un afloramiento rocoso. Un lugar y un entorno que, geológicamente, prometían. Y así fue: ya en sus primeros meses de tarea, Opportunity encontró cuatro claros indicios que, con pelos y señales, indicaban que, al menos en ese rincón de Marte, el agua líquida había dicho presente hace miles de millones de años. Veamos:

1. La cámara/microscopio de su brazo mecánico detectó unas pequeñas esferitas de minerales en el interior de varias rocas. Según los científicos de la misión, las “blueberries” –tal como las bautizaron– se formaron a partir de soluciones acuosas.

2. Algunas piedras mostraban incontables y diminutos agujeritos. Al parecer son los huequitos dejados por antiguos cristales, disueltos por el agua líquida circundante, hace 3 a 4 mil millones de años.

3. En algunos casos, los análisis del suelo y de las rocas revelaron la existencia de sales de azufre. Y los geólogos saben que, al menos en la Tierra, esos compuestos suelen formarse en presencia de agua líquida.

4. Opportunity también encontró rastros de un mineral llamado “jarosita”: un sulfato hidroxilado de potasio y hierro que, también, necesita la presencia de agua líquida para formarse.

En suma: tan rápido como en abril de 2004, el robot de la NASA había cosechado cuatro buenas líneas de evidencia. Ninguna absolutamente concluyente por sí sola. Pero en conjunto, parecían formar un bloque probatorio demoledor a favor del agua primitiva en el Marte de antaño. Con los años, este tipo de pistas aparecieron una y otra vez en los kilométricos derroteros de los exploradores gemelos. Y hubo otras, como el repetido hallazgo de arcillas (quizá depositadas por antiguos ríos). Sin olvidarnos, claro, de un gran descubrimiento de Spirit, en 2007: rastros de antiquísimos sistemas hidrotermales. Un enorme hallazgo científico que indicaría que el planeta rojo –al menos en ciertos lugares– contó con dos elementos fundamentales la vida: agua, sí, pero también, fuentes de energía. Pero volvamos al agua, porque faltaba la mejor evidencia…

2011: YESO, LA EVIDENCIA MAS PODEROSA

Así es: en diciembre de 2011, los científicos de la misión anunciaron que Opportunity había detectado fina y brillante veta de yeso (ver foto), durante sus lentos periplos por el borde del cráter Endeavour. “Había una fractura en la roca, el agua debió haber fluido a través de ella, y el yeso precipitó de esa agua. Final de la historia. No hay ambigüedad sobre eso”, decía, por entonces, el Dr. Steve Squyres (Universidad de Cornell y NASA), principal investigador del equipo de este rover marciano. “Aquí, tanto la química, como la mineralogía y la morfología nos gritan ‘¡agua!’… es lo más sólido que hayamos visto en toda la misión. La evidencia más fuerte encontrada por Opportunity de que hubo agua líquida en Marte”, concluía el científico, categóricamente feliz.

Y para el final, algo más sobre las implicancias del yeso marciano: algunos de los antiquísimos ambientes húmedos y templados hallados previamente por ambos rovers, habían sido aparentemente muy ácidos. Un rasgo no del todo amistoso para la vida (al menos, tal como la conocemos). Sin embargo, a la hora de anunciar el trascendental descubrimiento de Opportunity, Squyres y sus colegas destacaron que la presencia de este material (sulfato de calcio hidratado) es “consistente con un pH más neutral, y por lo tanto con un ambiente más benigno”.

Hoy, cuando Opportunity está cumpliendo 10 años en el planeta rojo, resulta asombroso, también, ver cómo su descubrimiento de yeso –un material tan común, tan cotidiano para nosotros, aquí en la Tierra– ha tenido, y sigue teniendo, extraordinarias implicancias científicas. Estamos hablando, en definitiva, de mejores chances para la vida, durante aquella lejana, húmeda y templada infancia marciana. ¿Vida? Claro está: ése es el más apasionante de todos los misterios que aún esconde nuestro planeta hermano. –

Mariano Ribas


DOS AVENTUREROS de seis ruedas y grandes paneles solares (que parecían “alas”) se lanzaron a recorrer los gélidos, polvorientos y oxidados suelos marcianos. Cada uno por su lado. Cada uno en su lugar. Y siempre controlados desde la NASA (en Pasadena, California). Y cumplieron de sobra: llegaron a Marte con una “expectativa de vida” de tres meses. Y marcharon durante años.  Nos llenaron de impactantes imágenes de otro mundo. Pero un día…

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